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¿Qué es un Sextante?

El Sextante: Un Instrumento Crucial en la Navegación Marítima y Astronómica El sextante es un instrumento fundamental en la historia de la navegación...
Publicado el 4 de marzo de 2022
sextante 2

El Sextante: Un Instrumento Crucial en la Navegación Marítima y Astronómica

El sextante es un instrumento fundamental en la historia de la navegación marítima y astronómica. Este dispositivo, conocido por su capacidad para medir la separación angular entre dos objetos, ha sido una herramienta indispensable para los navegantes durante siglos. El sextante náutico ayuda a los capitanes de yate y marineros a saber su posición en el mar con precisión.

Orígenes y Evolución Histórica del Sextante

El sextante, un instrumento emblemático del siglo XVIII, ha jugado un papel crucial en la navegación y la exploración marítima. Es importante medir ángulos entre objetos visibles. Esto se aplica a puntos en el cielo y a la línea donde se encuentran el cielo y el horizonte. Esta habilidad es crucial antes de la tecnología satelital.

Inicios y Precursores

Aunque el sextante como lo conocemos hoy se popularizó en el siglo XVIII, sus raíces se remontan a instrumentos anteriores usados para propósitos similares. El astrolabio y el cuadrante, utilizados desde la antigüedad hasta bien entrado el Renacimiento, fueron los precursores directos del sextante. Estos instrumentos permitían a los navegantes y astrónomos medir la altura de los astros, aunque con menos precisión que el sextante.

El Octante: El Precursor del Sextante

El avance significativo hacia el desarrollo del sextante fue el diseño del octante por John Hadley en el siglo XVIII. El octante representó una mejora considerable sobre sus predecesores gracias a su capacidad para realizar mediciones más precisas mediante el uso de dos espejos que reflejaban la imagen del objeto celestial hacia el ojo del observador. Esta innovación permitió mediciones más precisas y fáciles de realizar.

Octante

Perfeccionamiento y Nacimiento del Sextante

John Bird, un famoso fabricante de instrumentos matemáticos, hizo mejoras importantes en el diseño del octante. Estas mejoras fueron solicitadas por John Cambell, un vicealmirante de la Marina Real Británica. Mejoras: arco del instrumento pasó de 45 a 60 grados, permitiendo mediciones más precisas y mayor rango de observación. Fue este diseño ampliado lo que dio origen al nombre "sextante", refiriéndose a la sexta parte de un círculo que su arco abarcaba.

Réplica de un astrolabio

El Sextante en la Era de la Navegación

Con la introducción del sextante, los navegantes ya no dependían exclusivamente de referencias terrestres para la navegación. Podían determinar su latitud midiendo el ángulo entre el horizonte y el sol al mediodía o cualquier estrella prominente. El sextante, junto con un cronómetro preciso para medir el tiempo y un almanaque náutico con posiciones conocidas de estrellas y planetas, permitía a los navegantes calcular su posición en el mar con una precisión sin precedentes.

Componentes del Sextante

El sextante se compone de varios elementos clave:

  • Armadura o Bastidor: La base del instrumento, con un limbo graduado en forma de arco.
  • Espejos: Dos espejos, uno de ellos parcialmente transparente.
  • Anteojo: Permite al usuario observar simultáneamente el objeto celeste y el horizonte.
  • Alidada: Equipada con un tambor micrométrico, la alidada se ajusta a cero grados para iniciar mediciones precisas.
  • Brazo Móvil: Permite ajustar el ángulo de medición.

¿Cómo funciona un sextante?

El sextante esta compuesto por una armadura o bastidor, donde su parte baja, llamada limbo, tiene una forma de arco y viene graduada. Dos espejos, uno roto con una parte transparente, un anteojos y una alidada con un tambor para medir ángulos.

Para medir, corregir y alinear la alidada a cero grados, usamos el anteojo para buscar una estrella, planeta o el sol. En este punto debido a la orientación de los espejos, por la parte izquierda del anteojo veremos el horizonte y por la izquierda el astro. Con un movimiento del bastidor y dejando la alidada fija iremos bajando el astro hasta que quede tangente con la linea del horizonte. Seguidamente procederemos a la lectura del ángulo.

Con un almanaque náutico y un cronómetro, podemos usar la trigonometría esférica para encontrar la ubicación, basándonos en datos astronómicos.

Medición de la altura del sol

Aplicaciones Náuticas y Astronómicas

El sextante se usa en la navegación para saber la latitud midiendo la altura de astros como el sol o las estrellas. Los cálculos se basan en principios de trigonometría esférica y requieren datos adicionales proporcionados por un almanaque náutico y un cronómetro preciso. Estos cálculos permiten a los navegantes determinar su posición en el mar sin referencias terrestres.

Conclusión

El sextante, un instrumento que permite medir con precisión el ángulo angular entre dos objetos, ha jugado un papel vital en la historia de la navegación. A pesar de su uso extendido, el sextante sigue siendo importante en la navegación y se utiliza en la enseñanza de la navegación astronómica. Además, es un símbolo de habilidad y conocimiento náutico y es utilizado por los amantes de la navegación tradicional. Es un símbolo de habilidad y conocimiento náutico y es usado por los amantes de la navegación tradicional.

Con la aparición del GPS de uso civil en los años 90, los sistemas de posicionamiento basado en los cálculos y mediciones astronómicas se dejaron de utilizar. Sin embargo en algunas regatas de altura, los participantes están obligados a saber posicionarse a través de los astros. También en los cursos de capitán de yate se enseña el funcionamiento del sextante y los cálculos matemáticos correspondientes para averiguar una posición.

Si estás interesado en este tema o quieres cruzar el atlántico en un buque a vela, en el Club de Navegación Neptuno periódicamente realizamos cursos de sextante. ¡No te los pierdas, te esperamos!

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